Woogie, roboțelul românesc pentru copii

Fără a dispune de resursele nemăsurabile ale unei corporații, o echipă de români pregătește, doar cu economiile personale, una dintre revelațiile tehnologice ale momentului: inteligența artificială pusă în serviciul copiilor.

Roboțelul educațional Woogie – similar cu popularul Amazon Echo – ar urma să fie disponibil pe piaţă din primăvara anului viitor.

Foto: The Bucharest's

Ideea i-a aparținut lui Bogdan Coman (foto), un antreprenor în vârstă de 45 de ani.

El își dorea un roboțel care să-i transmită mesajele direct în camera copiilor, unde ei le pot recepta cel mai bine.

Și-a dorit să le afle preocupările și pasiunile, iar abia după aceea a intuit potențialul fantastic pe care îl poate aduce tehnologia în educație – principala funcție a lui Woogie în momentul de față.

Nici povestea roboțelului nu a fost creată în laboratorul vreunei corporații hi-tech, ci este inspirată de pasiunea pentru astronomie a Dariei (13 ani) – fata cea mare a lui Bogdan Coman.

Așa s-a născut identitatea lui Woogie, "un roboțel extraterestru care aterizează în camera unui copil și se împrietenește cu el". Deține foarte multe cunoștințe despre planeta Pământ, dar are nevoie de ajutorul și răbdarea celui mic ca să se adapteze vieții terestre.

Dotat cu inteligență artificială, Woogie învață comportamentul, activitatea și pasiunile copilului, iar relația lor devine din ce în ce mai strânsă.

Woogie va conversa pe un ton glumeț, îi va pune prietenului său întrebări despre ce a făcut la școală, în funcție de relatările acestuia, și îi va oferi răspunsuri privind lumea înconjurătoare.

Uneori, cei doi se vor relaxa ascultând muzică sau Woogie îi va spune o poveste interactivă.

Atraşi de povestea roboțelului - desprins parcă din filmele SF ale copilăriei -, ne-am întâlnit cu Oana Korda (28 de ani), Director of Product, ca să aflăm mai multe despre Woogie.

Ea este unul dintre cei trei membri din conducerea companiei Aliens by Daria – firma care dezvoltă proiectul, alături de Bogdan Coman, Chief Executive Officer (CEO), și de Andrei Voinescu, Chief Technology Officer (CTO).

"Niciun investitor nu te lasă să iei banii și să se întorci în România"

Oana Korda a aterizat la București cu o zi înainte de întâlnirea cu reporterii PressOne. În urmă cu câteva luni s-a mutat împreună cu Bogdan Coman la Londra, care a devenit astfel centrul de comandă al proiectului Woogie.

Ne-a povestit printre picături că a venit în România special pentru aniversarea iubitului ei. A doua zi însă, a reînceput munca. Ziua îi este împărțită pe sarcini, iar noi am încercat să ne încadrăm în orarul ei. Oana menține ritmul acesta de un an și jumătate și pare neobosită.

Ne-a lăsat impresia că poate vorbi despre Woogie zi și noapte, cu o efervescență nediluată.

"Eu am apărut în octombrie 2015. «Calc Cămăși» a fost proiectul care m-a lansat și în ochii lui Bogdan.

Făceam crowdfunding și vorbeam cu toată lumea ca să promovez acest proiect. Inclusiv cu el m-am întâlnit într-un bar și am povestit o seară întreagă.

Pentru că deja știa de mine, m-a susținut și a propus să mă ajute cu sfaturi de business, mi-a devenit un fel de mentor. Atunci am lucrat împreună destul de puțin.

În 2015 însă, a venit și mi-a spus că are un proiect pe care vrea să-l ducă destul de devreme pe crowdfunding și mi-a cerut ajutorul. Zis și făcut, am intrat în echipă.

Aveam altă afacere în acel moment, un studio de design, însă mi-am dorit să mă implic și m-am implicat total ca să găsim oamenii potriviți și soluții pentru toate problemele care apar", povestește Oana Korda (foto).

A intrat în "triumviratul" care gestionează firma Aliens by Daria la începutul lui 2016, când proiectul lui Woogie a fost acceptat la "acceleratorul de startup" MVP Academy, organizat de Tech Hub București.

"Când am ajuns la MVP aveam o cutie de fire, dar care funcționa. Apoi am început să facem product design, adică să vedem cum ar arăta fizic acest extraterestru. A fost un proces fain, în care am implicat părinți și copii."

Timp de un an și jumătate, Bogdan a suportat cheltuielile din propriile economii. Costurile acelei perioade s-au ridicat la circa 40.000 de euro, pentru plata programatorilor și pentru testarea a 30 de prototipuri.

Atunci, echipa era formată din 11 oameni. În prezent, pentru Woogie lucrează 8 persoane, care dețin acțiuni în compania Aliens by Daria.

"Noi n-am fost niciodată angajați sau plătiți. Noi suntem acționari, asta însemnând că, în funcție de responsabilități și de poziție, de timp și de aport, avem de la 1-2% la 10-12% din companie."

Testările lui Woogie au fost efectuate mai întâi în România, dar membrii echipei au realizat în scurt timp că au nevoie de vorbitori nativi de engleză, aşa că roboțelul se află acum în probe la Londra.

Au decis să se mute acolo după ce au fost acceptați într-un "accelerator" de afaceri mai specializat, denumit Startupbootcamp.

"Miza a fost cum să-l poziționăm și să-l prezentăm pe Woogie pieței: este dispozitiv, este jucărie, este despre educație, este despre no screen time (timp petrecut fără a avea un ecran în față – n.r.)? El rezolvă mai multe probleme care există în familile digitale, dar nu ne dădeam seama care este cea mai arzătoare dintre ele", explică Oana Korda.

"Acceleratorul" le-a oferit și o mică finanțare, ca un fel de diurnă pentru timpul petrecut la Londra, însă viața rămâne scumpă în capitala Marii Britanii. Oana spune că ea și Bogdan au împreună o cameră dintr-un apartament în care mai locuiesc și alți tineri atrași de o chirie mică.

"Suntem în prima rundă de investiții și niciun investitor nu te lasă să iei banii și să se întorci în România. Trebuie să ne descurcăm cumva și să rămânem la Londra."

"Copilul învață fără să știe că învață"

Oana Korda spune că Woogie este un dispozitiv educațional care le oferă copiilor un proces de învățare personalizată.

Asta înseamnă că e mai mult decât un asistent virtual, aşa cum sunt Siri, de la Apple, sau Alexa, de la Amazon, care preiau întrebări sau misiuni și caută soluții pe internet.

"Dacă așteptarea de la un assistant este să livreze răspunsul corect, noi încercăm cu Woogie să facem conversația plăcută și adaptată poveștii și vârstei copilului. Dacă Woogie nu știe să răspundă la ceva, nu este nicio problemă, îl face pe copil să râdă și trece mai departe.

Și Woogie funcționează ca un agent care răspunde la niște comenzi, de exemplu pornește muzica, dar are și o funcție de chat, unde i se formează personalitatea."

De exemplu, dacă îi pui lui Woogie întrebarea «care este sensul vieții» - al cărei răspuns nu este punctual și nici nu poate fi găsit într-un modul fix de conținut instalat -, roboțelul poate să facă o glumă, dar iese basma curată.

"Răspunsul poate să aibă legătură cu povestea lui de extraterestru care aterizează pe Pământ în camera copilului și unde găsește acest prieten care îl ajută să cunoască planeta. Așadar, nu îl poziționăm ca pe un profesor care le știe pe toate, din contră. El are nevoie de copil.

Astfel, copilul învață fără să știe că învață. Ca să-l ajute să răspundă, poate să acceseze conținut. Woogie îl ajută să răsfoiască niște dicționare pe zona asta de cunoaștere și învățare."

Oana Korda explică importanța unui asistent de învățare cu o poveste legată de nepotul ei, care a venit într-o zi de la școală dornic să afle mai multe despre insecte.

A încercat, bineînțeles, pe Google, dar a fost bombardat cu informații care nu-l interesau de fapt, precum oferte la produse de curățenie, și a fost descumpănit. În final, a descărcat un joc cu insecte și s-a jucat până au venit părinții de la serviciu.

În schimb, Woogie nu folosește internetul pentru a livra informații, conținutul educațional fiind deja instalat în "memoria" sa. Mai mult, Woogie are inițiativă și îl provoacă pe copil să-i ceară informații despre pasiunile sale.

"În funcție de întrebările pe care copilul i le adresează lui Woogie, ne dăm seama ce îl interesează. De exemplu, trage concluzia că este pasionat de astronomie și le trimite această informație părinților. Din acel moment, Woogie, dacă are informaţii sau glume pe domeniu, le împinge în față."

Părinții păstrează controlul

Rapoartele despre copil le sunt transmise părinților printr-o aplicație de control și de monitorizare a conținutului.

Pachetele de cunoștințe pe care le deține Woogie pot fi, de asemenea, cumpărate și descărcate dintr-un magazin online, creat pe modelul Google Play sau AppStore.

Pe lângă funcția de învățare, Woogie mai poate să citească texte, să deschidă audiobook-uri, să transmită mesaje ale părinților și să spună povești interactive.

"Deocamdată, Woogie știe să spună doar o poveste cu niște piramide, pe baza căreia noi creăm structura. Se aud niște sunete, foșnete, exploratorul ajunge la un moment dat în fața unei uși și îl provoacă pe copil: «Ai o piatră în formă de triunghi, una în formă de pătrat și alta nu știu cum. Pe care o alegi?» Copilul alege, iar povestea este ghidată pe acel fir narativ."

Woogie este conectat constant la Internet, pentru a ține legătura cu părinții, dar nu intră pe world wide web, din rațiuni se securitate.

"A fost recent un viral cu Amazon Echo, căruia un copil îi cerea ceva anume, dar era prea mic să pronunțe bine cuvintele. Alexa (asistentul virtual instalat pe Amazon Echo - n.r.) a înțeles ceva cu porn și a început să îi caute fel de fel de lucruri interzise copiilor. Acesta este riscul", indică Oana Korda.

Un mare atu al lui Woogie este că are senzori de mișcare, care detectează când copilul intră în cameră și începe să-i pună întrebări - nu așteaptă să fie pornit, ca alte dispozitive.

"Woogie nu așteaptă să-l întrebi ceva. Vine el spre tine, îți poate zice dintr-o dată: «Hei, tu știai că, dacă te uiți pe geam peste două ore, o să poți vedea nu știu ce cometă?».

Tu poți să-i răspunzi sau nu, dar el livrează informația. Te mai poate întreba: «Cum a fost ieri la școală cu colegul Gigel?», pentru că memorează informații din interacțiunile trecute", explică Oana Korda.

Campanie de finanțare pentru intrarea în producție

Următorul pas pentru românii de la Aliens by Daria este să obțină finanțare pentru ca Woogie să intre în etapa de producție.

"Pregătim o campanie de strângere de fonduri pe site-ul indiegogo.com, în luna mai. Atunci îl vom şi lansa pe Woogie, care va fi disponibil pentru precomenzi la preţul de 99 de dolari. Din primăvara lui 2018 va putea fi cumpărat de pe piaţa de retail cu 139 de dolari."

Woogie va concura cu alte două dispozitive similare. Unul dintre acestea se numește CogniToys Dino și e conceput de IBM pe platforma denumită Watson.

"Au creat un dinozaur care nu are senzori. Trebuie să apeși pe un buton de fiecare dată când vorbești cu dinozaurul. Are baterii, poți să-l iei cu tine. În schimb, al nostru este fix, un gardian al camerei, și funcționează mai mult ca un device decât ca o jucărie.

Celălalt este un fel de Amazon Echo pentru copii. Arată ca o boxă, are o cameră video și face baby monitoring. Pe măsură ce copilul crește, poate interacționa vocal cu dispozitivul, are și niște componente educaționale."

Oana Korda este convinsă de superioritatea lui Woogie, pe motiv că roboțelul "românesc" va combina mai multe tehnologii și fiindcă are o "personalitate" deosebită, la care contribuie o autoare de cărți pentru copii și un actor care face stand-up comedy tot pentru cei mici.